Résultats faussement négatifs du test PCR COVID-19 – 20% d’erreur dans le meilleur des cas (étude scientifique)



Dans une nouvelle étude, les chercheurs de Johns Hopkins ont découvert que le fait de tester les gens pour le SRAS-CoV-2 — le virus qui cause le COVID-19 — trop tôt au cours de l’infection est susceptible d’entraîner un test faussement négatif, même si le virus peut éventuellement être détecté.

Un rapport sur ces conclusions a été publié dans le numéro du 13 mai de Annals of Internal Medicine.
“Un test négatif, qu’une personne présente ou non des symptômes, ne garantit pas qu’elle n’est pas infectée par le virus”, déclare Lauren Kucirka, docteur en médecine, titulaire d’une maîtrise en obstétrique et gynécologie à la Johns Hopkins Medicine. “La façon dont nous réagissons à un test négatif et l’interprétons est très importante car nous mettons les autres en danger lorsque nous supposons que le test est parfait. Cependant, les personnes infectées par le virus sont toujours capables de le propager potentiellement”.

Selon M. Kucirka, les patients à haut risque doivent être traités comme s’ils étaient infectés, en particulier s’ils présentent des symptômes correspondant au COVID-19. Cela signifie qu’il faut communiquer avec les patients au sujet des lacunes des tests. L’un des moyens d’évaluer la présence d’une infection par le CoV-2 du SRAS est une méthode appelée “reverse transcriptase polymerase chain reaction” (RT-PCR).
Ces tests permettent de faire rapidement des copies du matériel génétique du virus et de le détecter. Toutefois, comme le montrent les tests pour d’autres virus tels que la grippe, si un écouvillon ne parvient pas à recueillir les cellules infectées par le virus, ou si les niveaux de virus sont très faibles au début de l’infection, certains tests RT-PCR peuvent donner des résultats négatifs.

Comme ces tests donnent des résultats relativement rapides, ils ont été largement utilisés parmi les populations à haut risque comme les résidents des maisons de retraite, les patients hospitalisés et les travailleurs de la santé. Des études antérieures ont montré ou suggéré des faux négatifs dans ces populations.

Pour la nouvelle analyse, les chercheurs de Johns Hopkins Medicine ont examiné les données des tests RT-PCR de sept études antérieures, dont deux prétirages et cinq articles évalués par des pairs. Les études ont porté sur un total combiné de 1 330 échantillons d’écouvillons respiratoires provenant de divers sujets, y compris des patients hospitalisés et ceux identifiés par la recherche de contacts dans un cadre ambulatoire.


En utilisant les résultats du test RT-PCR, ainsi que le temps d’exposition au virus ou le temps d’apparition de symptômes mesurables tels que la fièvre, la toux et les problèmes respiratoires, les chercheurs ont calculé la probabilité qu’une personne infectée par le CoV-2 du SRAS ait un résultat négatif au test lorsqu’elle a été infectée par le virus. Dans les études publiées, les prestataires de soins de santé ont prélevé des échantillons de nez et de gorge – des patients et ont noté le moment de l’exposition au virus ou de l’apparition des symptômes – et le prélèvement des échantillons.

À partir de ces données, les chercheurs de Johns Hopkins ont calculé les taux quotidiens de faux négatifs, et ont rendu leur code statistique et leurs données accessibles au public afin que les résultats puissent être mis à jour au fur et à mesure de la publication de nouvelles données.

Les chercheurs ont estimé que les personnes testées avec le CoV-2 du SRAS dans les quatre jours suivant l’infection avaient 67 % de chances supplémentaires d’être testées négatives, même si elles étaient porteuses du virus.

Lorsque le patient moyen a commencé à présenter des symptômes du virus, le taux de faux négatifs était de 38 %.

Le test a donné les meilleurs résultats huit jours après l’infection (en moyenne, trois jours après l’apparition des symptômes), mais même dans ce cas, le taux de faux négatifs était de 20 %, ce qui signifie qu’une personne sur cinq infectée par le virus avait un résultat négatif.


“Nous utilisons ces tests pour éliminer le COVID-19 et nous basons nos décisions sur les mesures que nous prenons pour prévenir la transmission du virus, comme le choix des équipements de protection individuelle pour les travailleurs de la santé”, explique M. Kucirka. “Alors que nous développons des stratégies pour rouvrir les services, les entreprises et les autres lieux qui dépendent des tests et de la recherche des contacts, il est important de comprendre les limites de ces tests”.

Les efforts en cours pour améliorer les tests et mieux comprendre leurs performances dans divers contextes seront essentiels, car de plus en plus de personnes sont infectées par le virus et il est nécessaire de procéder à davantage de tests. Selon les chercheurs, plus vite les personnes seront testées avec précision et isolées des autres, mieux nous pourrons contrôler la propagation du virus.

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